Afligido por la muerte de su padre y luchando contra el cáncer de pulmón, el entrenador de Southern Miss logró un logro impactante

En 2017, Joye Lee-McNelis comenzó a escribir su obituario.

¿Dónde nace? En la comunidad de Leetown, en el sur de Mississippi.

Precedido en la muerte por. Luego un espacio vacío, sin saber si moriría antes que sus padres.

Gracias a su familia, a los jugadores que entrenó, al personal con el que colaboró ​​y a las administraciones para las que trabajó.

A McNelis le habían diagnosticado cáncer de pulmón en etapa 4. Mientras pensaba en su muerte, se centró en cómo sería recordada su vida. Su marido, Dennis, pensó que estaba loca. Ella le aseguró que no le preocupaba el acto de morir. «Sólo quiero planificar todo», le dijo. «No hay necesidad de que usted ni nuestros hijos se preocupen». Quería que pareciera una celebración.

McNelis tiene ahora 61 años y está en su vigésima temporada como entrenador en jefe del sur de Mississippi. No pensó en lo que escribió. Pero una tarde a principios de este otoño, McNelis y su padre, Louis, estaban sentados afuera en el patio hablando sobre sus futuros funerales. Louis, de 87 años, padecía la enfermedad de Parkinson e insuficiencia cardíaca congestiva. Todas las arterias de su corazón habían sido circunvaladas. Mientras tanto, McNelis estaba en medio de una tercera pelea contra el cáncer de pulmón. El segundo llegó a finales de 2020. Tras recibir nuevamente el diagnóstico en agosto, esta vez, por primera vez, estaba recibiendo quimioterapia.

Hablaron de lápidas. Los padres de McNelis ya habían comprado e instalado el suyo. McNelis se dio cuenta de que probablemente también debería comprar el suyo, sólo para estar preparada.

Su conversación giró hacia la música. Cuando escribió su obituario seis años antes, anotó las canciones que quería cantar en su funeral. “Quizás muera antes que tú y necesitas saber cuáles serán mis canciones”, le dijo. Había uno en la lista de ambos: “Qué amigo tenemos en Jesús”.

La canción es un antiguo himno gospel. La religión es uno de los hilos conductores que atraviesan a los McNelis. “Hay dos cosas en nuestra familia”, dice, “y esa es la confianza en Dios y la confianza en el baloncesto”.

McNelis creció en una granja en el sur de Mississippi. Aprendió a enganchar un remolque y a alimentar a los terneros con biberón. Louis, que escuchaba a los ministros en cinta todas las noches, le dijo que si quería dejar de trabajar en sus tierras, podía aprender a tirar canastas en el campo de tierra que la familia había pisoteado. Pero antes de poder saltar, McNelis tuvo que sacar a las vacas de la familia del campo y palear el estiércol que dejaban.

El 24 de noviembre, pocas semanas después de la conversación en el patio, Luis murió. McNelis dice: «Las cosas salieron mal» la noche anterior. Su respiración fue dificultosa hasta que se detuvo. El padre de McNelis era su héroe. “Mi primer amor cuando era niña”, dice. Después de crecer en Leetown y jugar como jugadora en Southern Miss, regresó al área hace dos décadas para entrenar más cerca de su familia.

El lunes después de su muerte en la cercana Picayune, su funeral se llevó a cabo en la Iglesia Bautista Lee’s Chapel No. 1. 2. Su cuarta sesión de quimioterapia estaba programada para el día siguiente. El enfrentamiento de Southern Miss contra el entonces No. 19 Ole Miss se avecinaba ese sábado. Pero su batalla y los preparativos de su equipo podrían esperar. Lo alabó y escuchó su canción.

¿Tienes pruebas y tentaciones?
¿Hay problemas en alguna parte?
Nunca debemos desanimarnos;
Llévelo al Señor en oración.


McNelis espera que su última sesión de quimioterapia sea la última. Para abordar su período final de la fase 4, los tratamientos se han realizado cada tres semanas desde finales de septiembre, cada uno con una duración de aproximadamente dos horas. Los efectos duran mucho más. Después del primer tratamiento, fue una “gata enferma” durante dos semanas. Sintió el impacto del segundo durante nueve días. Al octavo día empezó a sentirse mejor después del tercero. Seis días después de la cuarta sesión, finalmente sintió que iba a tener un “buen día”.

Son las náuseas y el cansancio lo que la pesa. “Cuando siento que no puedo levantar la cabeza de la almohada”, dice. Cuando está muy cansada, a veces vomita.

A pesar de todo, McNelis ha sido resistente. Se levanta todos los días. Dice una oración en la cama y lee devocionales mientras toma café. Si puede, va a entrenar o a jugar. Así le hubiera gustado a su padre que abordara esta temporada. Alrededor del gimnasio. Con su equipo. Enseñar, planificar el juego, encontrar arrugas que las Águilas Reales puedan atacar. Cuando McNelis se perdió el partido de Southern Miss contra Valparaíso el 21 de noviembre para visitarlo en el Forrest General Hospital, donde el techo del Reed Green Coliseum era visible desde su habitación del hospital, le dijo repetidamente: «Esto no tiene sentido porque tú» en la cama conmigo y tu equipo está jugando.»

«Papá, está bien, estoy donde necesito estar», dijo en respuesta.

«Muchas personas en la vida piensan que el mundo no puede existir si ellos no están en él», dice. «¿Bien adivina que? Puede pasar. Mi equipo puede seguir corriendo esté yo aquí o no. … Estoy muy agradecido con las personas que me apoyaron y me ayudaron a superar esto”.

En agosto, una exploración por TEP reveló áreas de actividad en su pulmón izquierdo. Sus médicos se sorprendieron cuando el cáncer regresó. Durante más de dos años pensó que estaba en remisión. Todos sus escaneos habían resultado limpios, hasta que no lo fueron.


McNelis llevó a Southern Miss a una sorpresa que definió la carrera del programa y la carrera de Ole Miss. (Cortesía de Miss Atletismo del Sur)

Como en el pasado, McNelis fue abierta con su equipo este verano sobre su diagnóstico. “Lo único que puedo prometerte es que te daré lo mejor de mí. No sé cuál es mi mejor esfuerzo, pero te daré lo mejor de mí», dijo. Durante la temporada 2020-21, eso a veces significó hacer ejercicio mientras estaba conectada a un concentrador de oxígeno portátil. Se perdió varios tiroteos este año. para conservar su energía y dormir lo más posible.

“Vemos pelear al entrenador todos los días”, dice el guardia senior Dominique Davis. “Él está luchando por su vida y, mientras lo hace, sigue luchando por estar con nosotros todos los días”.

McNelis se siente llamado a quedarse al margen. A través del baloncesto, intenta enseñar a sus jugadores el sacrificio. Hablando de asertividad. “Para ayudarlos a comprender lo que se necesita para vivir un sueño”, dice. «Es nuestra responsabilidad ayudarlos a encontrar un camino».

Y añade: “Puedes elegir ser positivo o negativo, y eso sucede cada día que te despiertas. Dios te está dando la oportunidad de despertar y tener otro día”. Cite la interpretación de la canción de Lynn Anderson de otro pasaje de las Escrituras.

Nunca te prometí un jardín de rosas.
Junto con el sol,
Tiene que llover un poco en algún momento.


El sábado, Southern Miss recibió a su rival del estado, Ole Miss, en su juego de concientización sobre el cáncer de pulmón. El oncólogo de McNelis, el Dr. Bo Hrom, se desempeñó como entrenador honorario de los Golden Eagles. Antes del inicio, los pensamientos de McNelis sobre su padre se intercalaron con preguntas relacionadas con el concurso: El ser más grande, ¿cómo anotaremos?

Davis, una de las dos capitanas senior, dijo que entró con un deseo particularmente fuerte de ganar. Para McNelis. Para la dama del sur. “Con todo esto, ¿por qué no ir más allá?” dice Davis.

Los rebeldes lideraban por cuatro puntos después del primer cuarto y también superaron a su oponente en el segundo. Ole Miss amplió su ventaja a 11 a mitad del tercero, pero los Golden Eagles se recuperaron y estaban perdiendo por sólo cinco puntos al entrar en los últimos 10 minutos. La defensa de Southern Miss se endureció en el último cuarto, permitiendo sólo 10 puntos. Davis terminó con 25 puntos, el máximo del juego, incluida una bandeja acrobática con 15 segundos por jugar para proporcionar una ventaja de tres puntos que Southern Miss no abandonaría. La victoria mantuvo viva la temporada invicta de los Golden Eagles y marcó su primera victoria sobre un oponente clasificado desde la temporada 1999-2000.

En el vestuario los jugadores se rociaron con agua. Saltaron de euforia. Pero la celebración siguió siendo emocionalmente difícil para McNelis. Después de cada partido llamaba a sus padres. McNelis habló por FaceTime con su madre, Nell, quien vio la victoria por televisión, tan pronto como levantó el teléfono. Pero no podía contarle a su padre sobre la última canasta de Davis, ni sobre los cuatro triples del guardia novato Morgan Sieper, ni sobre el robo del guardia junior Nyla Jean para sellar la victoria.

El resultado permaneció en la mente de McNelis cuando se despertó a las 7 de la mañana siguiente. Inmediatamente le preguntó a su marido: “¿Es esto real?”

“Sí, eso es cierto”, respondió.

“Fue una victoria histórica y mi semana fue un torbellino de emociones”, afirma.

Miró alrededor de la casa y vio innumerables ramos de flores que habían sido dejados en el velorio de su padre a principios de semana. Al igual que su padre, McNelis siente pasión por las flores. Sobresalía uno, una planta de Ciprés que había sido un regalo, ya decorada con adornos navideños. Pensó en cómo cuando era niña, ella y sus dos hermanos menores iban al bosque con sus padres a buscar un árbol de Navidad.

Este otoño, cuando McNelis recibió tratamiento contra el cáncer por tercera vez, otros miembros de la comunidad del baloncesto fueron una fuente de apoyo. Las jugadoras y el personal de baloncesto femenino de DePaul firmaron un cartel que decía: «En esta batalla, nadie lucha solo».

El entrenador de Texas, Vic Schaefer, hizo que le hicieran camisetas #McNelisStrong para su programa. El entrenador de baloncesto masculino de Kentucky, John Calipari, quien entrenó en Memphis mientras McNelis dirigía el programa femenino de los Tigres, grabó un video apoyando la medida. Yolett McPhee-McCuin de Ole Miss hizo lo mismo.

Estos son sólo algunos de los pequeños pero significativos gestos. Con el apoyo de la escuela, está recaudando dinero para el programa de Navegación de Pacientes del Hospital de Forrest General para ayudar a otros pacientes con cáncer que lo necesiten. «He sido realmente bendecida», dice. «Hay mucha gente que ha sido amable conmigo».

McNelis todavía toma medicamentos. A fin de mes, le harán una exploración para ver si necesita más quimioterapia y, en caso contrario, cómo se recuperará. Pero dijo que no le teme a la muerte. Piensa en la celebración. Y algunos himnos que quiere que suenen en su funeral.

Atesoraré la vieja y robusta cruz,
Hasta que mis trofeos finalmente cayeron;
Me aferraré a la vieja y robusta cruz,
Y un día cámbialo por una corona.

(Foto superior de Joye Lee-McNelis: cortesía de Southern Miss Athletics)